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"Cuando el ánimo está cargado de todo lo que aprendimos a través de nuestros sentidos, la palabra también se carga de esas materias. ¡Y como vibra!"
José María Arguedas

domingo, 11 de diciembre de 2011

Opinión libre: EL ORO DE SU ANILLO Y LA SALUD PÚBLICA.


Por Elmer Huerta (U.S.A).

 Viendo y escuchando a la distancia el levantamiento comunitario en la mina de oro de Yanacocha en Cajamarca, me nació la curiosidad de leer acerca del modo en que funcionan las minas de oro y su impacto sobre la salud pública en el área geográfica en que operan. La verdad es que he aprendido muchas cosas, y este post tiene como objetivo compartir algunos de esos conceptos con ustedes.


Quiero aclarar que cuando digo que “veo y escucho a la distancia” es porque yo vivo en Washington, DC, y para fines prácticos, estoy convencido de que aquellos que viven en Lima o en cualquier otro lugar del Perú que no sea cercano a las minas de Yanacocha, también están “viendo y escuchando” de esas manifestaciones a la distancia… 

En la época de los Incas, el oro se encontraba en lugares en que los que el preciado mineral estaba en enormes filones superficiales, prácticamente a la vista de los que lo buscaban, o se encontraba en forma de enormes pepitas a orillas de los ríos. 

Don Raúl Porras Barrenechea escribe en su ensayo “Oro y Leyenda del Perú”: “el cronista oficial Pedro Sancho habla, en 1534, de las minas de Huayna Cápac en el Collao, que entran cuarenta brazas en la tierra, las que estaban custodiadas por guardas del Inca”. 

En otro pasaje relata que “América precolombina desconoció el hierro, pero tuvo el oro... En toda América hubo, en la época lítica y pre-metalúrgica, oro nativo o puro que no necesitaba fundirse ni beneficiarse con azogue, en polvo o en pepitas o granos que se recogían en los lavaderos de los ríos en las acequias; pero se desconoció, por lo general, el arte de beneficiar las minas. "La mayor cantidad que se saca de oro en toda la América –dice el Padre Cobo– es de lavaderos". 

Pero esa maravilla natural se acabó hace mucho tiempo, los colonizadores españoles arrasaron con todas esas minas “a flor de piel” y explotaron además decenas de minas de oro, contaminando comunidades enteras con el mercurio (azogue) que se usaba sin ningún control.
En la actualidad, el oro se encuentra como un polvillo invisible, escondido y mezclado con muchos otros minerales en la tierra. 

Para extraer ese polvillo invisible de oro en cantidades suficientes para que usted se pueda comprar un anillo o una cadenita de oro, se necesita excavar, remover y procesar toneladas y toneladas de tierra y minerales y usar miles y miles de galones de agua del subsuelo.
 
Se calcula que para obtener el oro necesario para hacer un aro de matrimonio se tienen que procesar 2.8 toneladas (2,800 kilos) de tierra y minerales… 

El problema que tienen los mineros es entonces como hacer para obtener y procesar toda esa tierra y minerales en la que se encuentra el oro. Existen dos métodos: 

 1. Hacer enormes y profundos túneles debajo de la tierra (socavones) y sacar la tierra en trencitos (o como se hacía antes a lomo humano con esclavos o indígenas). 

 2. Colocar poderosos explosivos en la profundidad y provocar gigantescas explosiones para ablandar y exponer la tierra y los minerales y luego fabricar un sistema de carreteras que lleve esa tierra desde el fondo de esos enormes huecos a la superficie, a las plantas procesadoras. (fotos). 

 El primer método es muy caro, peligroso y casi no se usa. El segundo es el preferido en la minería moderna. 

Una vez extraída de la profundidad, esa tierra es químicamente procesada para extraer el oro que contiene y es aquí en donde empieza el problema con la salud pública. No hay mejor sustancia química para extraer el oro de esa tierra que el cianuro, uno de los venenos más potentes que existen en la naturaleza.
 
Sin llegar a los detalles técnicos, el proceso de obtención del oro implica mezclar esas toneladas de tierra que se obtuvieron de las explosiones con agua y cianuro (se imaginan las enormes cantidades de barro venenoso que se producen). En este proceso, el cianuro se pega al polvillo de oro por lo que luego hay que separarlos usando otros materiales químicos. 

Gracias a esos otros químicos, el oro puro es separado del cianuro y es luego purificado en otros pasos. El producto final son esos famosos lingotes de oro puro que a veces vemos en la televisión. 

El problema es que este tipo de procedimiento de extracción del oro es muy, pero muy poco eficiente. Hay necesidad de procesar toneladas y toneladas de tierra para poder sacar un poco de oro. 

Dependiendo de la fuente, y me he dado cuenta que en este asunto de la minería del oro las opiniones son muy encontradas y las pasiones muy fuertes. No sé a quién creerle en el cálculo de cuanta tierra hay que procesar para obtener un gramo de oro. 

Este sitio (de la industria química del cianuro) dice que hay que procesar una tonelada de tierra para obtener 10 gramos de oro. Este otro sitio, nos dice que para hacer un anillo de matrimonio se necesitan procesar 2.8 toneladas, mientras que este otro sitio (auspiciado por un grupo que dice que el oro es “suciamente obtenido”), dice que para obtener el oro que se necesita para fabricar un anillo se generan 20 toneladas de materiales de desperdicio. 

Creo que los números van por ahí porque todos hablan de toneladas, tanto de tierra por procesar como de desperdicios contaminados y esto nos lleva nuevamente al asunto de la salud pública.
¿Qué hacen las minas con todas esas toneladas de barro mezclado con cianuro y otros químicos? ¿Cómo la procesan?, ¿Cuánto tiempo duran en el medio ambiente esos residuos?, ¿Hay peligro de que esos químicos almacenados en grandes lagunas se filtren al subsuelo y contaminen las fuentes de agua? ¿Pueden producirse evaporaciones de materiales tóxicos al aire cercano? ¿Pueden esos vapores tóxicos viajar a lugares más lejanos? ¿Qué cambios ambientales se producen al hacer esas enormes excavaciones y cómo se afecta la salud de humanos, plantas y animales? 

Obviamente los Estudios de Impacto Ambiental hechos por la industria de la minería ponen siempre las cosas de color de rosa, pero la experiencia indica que en cada mina se han producido siempre accidentes que han ocasionado severos daños al medio ambiente y que han amenazado la salud de los pobladores de lugares aledaños. 

En 1998 se produjo un derrame de aguas con cianuro en una mina de propiedad canadiense en Kyrgystan y miles de personas rio abajo tuvieron que ser evacuadas. Para una lista más amplia de accidentes por contaminación, visité este sitio. 

Se sabe por ejemplo que la industria minera canadiense genera un millón de toneladas de rocas de desperdicio y 950,000 toneladas de barro por día, lo cual produce 650 millones de toneladas de residuos por año, calculándose que esa es la principal causa de polución del medio ambiente por metales en la Columbia Británica. 

Al respecto, se han documentado cuatro tipos de problemas en el agua por la minería: drenaje de ácidos, contaminación por metales pesados (plomo, cadmio, arsénico, cobalto, cobre y zinc, entre otros), polución por los químicos agregados para separar el oro y erosión y sedimentación de partículas. 


(*) Elmer Huerta, es un reconocido médico oncólogo peruano. Estudió en la Universidad Nacional Mayor de San Marcos en Perú y en la Universidad Johns Hopkins en Estados Unidos. Actualmente es presidente de la Sociedad Americana de Cáncer (American Cancer Society), siendo el primer presidente latino de esta prestigiosa organización.

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